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Peter Cusack
ARAL SEA STORIES AND THE RIVER NARYN

  • Peter Cusack — field recordings, photography

“Aral Sea Stories” explores the question, “What can we learn of water uses and abuses by listening to their sounds?” It is part of a larger project concerning the disappearance and partial restoration of the Aral Sea in Central Asia over the last sixty years. The tracks were recorded in the village of Tastubek (2013 & 2015), beside the Aral Sea in Kazakhstan, and at the town of Shamaldy-Sai (2018), alongside the Naryn, one of sea’s major source rivers in Kyrgyzstan.

In 1960 the Aral Sea in Central Asia was the planet’s fourth largest lake. Today it has almost disappeared; a victim of massive, water hungry, irrigation schemes, created during Soviet times, that continue to divert much of the flow from its tributary rivers far upstream. It is one of the most significant environmental catastrophes of the 20th century, but one of the least known. However, since independence, Kazakhstan, with the support of the UN and the World Bank, has been attempting to restore the North Aral, about 10% of the original, within its territory. It is a story of hope and success, albeit partial. Rising water levels and the rebirth of the fishing industry are bringing obvious improvements to the local ecology and economy, and show that even major environmental damage can be reversed with sufficient commitment and resources. It is a much needed positive example in today’s climate crisis debate and in re-thinking our whole relationship with the environment.

The Aral Sea is the end point of the vast watershed formed by Central Asia’s two great rivers, the Syr Darya and Amu Darya, that rise in the Tien Sian and Pamir mountains on the borders of China and Afghanistan and flow thousands of kilometers through five countries (Kyrgyzstan, Tajikistan, Uzbekistan, Turkmenistan, Kazakhstan) each with differing water requirements, before reaching the Aral basin. What happens to the Aral Sea is the consequence of all that happens to these rivers on the way. Major hydro-electric dams, huge cotton and other agricultural plantations, international agreements and disagreements over water rights combine with countless industrial and domestic needs to determine the overall impact. It is an impossibly complex, ever evolving, eco-system where physical geography and climate interact with the culture, politics, history and economic beliefs of the peoples who inhabit and control these fascinating areas. And today, like everywhere, the additional effects of global climate change, are also beginning to be felt.

From 2013 Peter Cusack has made three trips to the Aral Sea in Kazakhstan and one to the Naryn river in Kyrgyzstan to make field recordings, take photographs, to talk to people and to try and gain insights into the impacts of water use and abuse on the environment and people of the region. The focus has been as much on the restoration of the sea as on its original disappearance and to prioritise hearing as a way of investigation. All the audio tracks, photographs and notes on this album are the result of these visits.

 

Peter Cusack unfolds a sonic universe of unique and diverse field recordings, such as the amazing sound of camels, the screaming of a lost young goat, an ancient Soviet Ural motorbike in full throttle and an almost cinematographic sound scape of rain and thunder. Bubbles, drips and the internal groans of an old iron waterwheel, recorded with a hydrophone (underwater microphone), the tinkling, clicking of Ice Bells, made by ice-covered small branches and twigs knocking into each other in strong winds. And a passionate song about flowing water by traditional musician Tinarbek Kerimbekov who sings and accompanies himself on the ‘komuz’ – Kyrgyzstan’s national instrument.

Listen

Format

VINYL LP + digital download + cover size double inlay
41:34 min
limited to 200 copies
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Credits

  • Recorded by Peter Cusack
  • Mixed by Peter Cusack
  • Mastered by Kassian Troyer at D&M, Germany.
  • Cover artwork by Wendelin Büchler.

Some praise…

“Can work such as Cusack’s effect change for the good? He is, after all, an ecological activist located in an art world. However, it is an art world that is growing increasingly active in terms of social justice and ecological urgency…”
— The New Internationalist (UK)

“Wie bewertet man nun so ein Nichtmusikwerk? Wenn überhaupt, dann wohl anhand der Ideen und der Klangqualität. Und die sind auf dieser Arbeit absolut top.”
— Musikansich (DE)

Reviews

In 1998, Peter Cusack, a sound artist who currently lives and works between London and Berlin, began a project called Favourite Sounds. Behind it lay a simple premise: that he would record his favourite locational sounds. The project asked for nothing spectacular, but for sounds that were defined by their very ordinariness. An album, Your Favourite London Sounds, followed three years later – it included the hubbub of various markets, the ding-ding ring of a double-decker bus, the chimes of Big Ben, a key turning in the door. Taken together, each, in its own quiet way, went to create a tapestry of life and with it a sensory immediacy that speaks to both resonance and memory. It’s what Cusack calls ‘sonic journalism’ and it is a way of working that has taken him from recording city sounds across the world to, most recently, the landscapes around the Aral Sea in central Asia.

‘Sonic journalism is the equivalent of photo-journalism,’ he comments. ‘While images give you extra information to thewritten text, the addition of a sonic dimension provides even more material. Sound is sensory and so it is more immediate and immersive.’ For Cusack, sonic journalism adds time, distance and emotion to any given subject. But it is also a way of mapping change, of stepping up to provide advocacy.

His latest project, Aral Sea Stories and the River Naryn, is a powerful case in point. It is a series of recordings of landscapes, of rivers, of weather and animals and people, all made between 2013 and 2018 in remote areas of
Kazakhstan and Kyrgyzstan. ‘In 1960, the Aral Sea was the Earth’s fourth-largest lake,’ Cusack says. No longer: climate change, pollution and water politics that stretch from the Soviet period to the present day have had the effect of dramatically reducing the water mass. He explains: ‘The reason for this is that the rivers that feed the Aral Sea were diverted for major irrigation projects. The sea’s drying up is probably the largest human-centred environmental catastrophe of the last century. And because it’s in central Asia, most people don’t know about the disaster.’ Cusack’s recordings teem with gentle, elegiac sounds, testaments to a myriad of eco-systems: affect one and the others will tilt. ‘There is a bit of a turnaround now,’ he says, ‘and that’s the reason for my interest. But its future is caught between the politics of the surrounding countries. Once it became independent, Kazakhstan tried to reverse the drying-up of the sea in its area. But Uzbekistan, which shares the sea with Kazakhstan, doesn’t want to restore it. The question is: how do you restore half a sea? It can’t be done, so a dam has been built across the narrowest section in Kazakhstan. There, the water is rising, but on the other side, the sea is still abandoned.’ Cusack’s Aral Sea is not designed to be listened to as you would an ordinary album. Sound art – and sonic journalism – does not function in the way that music does; rather it is there to give a shape to the world and to ask questions of it. This is central to Cusack’s work. Produced using relatively simple equipment, his recordings and publications are meticulous artefacts, with accompanying photos and texts. All these projects fall under the umbrella title of Cusack’s larger, longterm project entitled Sounds from Dangerous Places. The exclusion zone around Chernobyl in Ukraine is possibly the most dangerous place Cusack has recorded todate (pictured right). Recording in 2006 and 2007, long before Chernobyl tourism started up, he had to seek permission from Ukraine’s Ministry of Emergencies. He borrowed a Geiger counter from officials there and you can hear it ticking on some of the recordings. The tracks vibrate: you hear frogs croaking, chickens clucking and there is a sense, for a second, of something almost Edenic. And then you remember.

This additional extra is the essence of sonic journalism. We discuss recent news reports on British TV, where speeches made by prime minister Boris Johnson on the steps of Downing Street have been accompanied by nearby protesters, clearly audible, chanting ‘Liar!’ and ‘Stop the Coup!’.

Can work such as Cusack’s effect change for the good? He is, after all, an ecological activist located in an art world. However, it is an art world that is growing increasingly active in terms of social justice and ecological urgency: look, for example, at the disinvestment protests led by American artist Nan Goldin against the Sackler Trust for its links to the opioid crisis; or, in the UK, against galleries receiving BP funding. Sonic journalism is already playing its part in this, says Cusack. ‘It’s more prevalent than one might expect. I have noticed that broadcasters include a lot more background sound now. Those chants against Johnson are excellent examples of what sonic journalism is.’ The sound and fury of the anti-Johnson crowds says more about the presence of dissent than a newspaper column can. ‘And this,’ Cusack says, ‘is powerful.
Louise Grey, The New Internationalist (October issue)

Der in Kasachstan und Usbekistan gelegene Aralsee, dessen Fläche und Wassermenge in der zweiten Hälfte des 20. Jahrhunderts extrem zurückging und erst in den letzten Jahren einer zumindest partiellen Wiederherstellung unterzogen wurde, liegt im Zentrum komplexer okologischer und auch ökonomischer Systeme. Er speißt sich aus zum Teil großen Zuflüssen, deren Quellgebiete bis an die Grenze zu China reichen und die durch mehrere zentralasiatische Länder fließen.

Als diese noch Teil der Sowietunion waren, wurden zahlreiche landwirtschaftliche und andere Industrien von diesen Flüssen aus mit Wasser versorgt, was u.a. zum Schwinden weiter Teile des Sees und so zum Niedergang dort ansässiger Wirtschaftszweige führte. Die fast logische Folge davon war Armut und Bevölkerungsschwund. Noch heute sieht man hier und da Bilder von verrosteten Schiffswracks im Wüstensand und von Ruinen ehemaliger Fischerdörfer, heute Geisterstädte im trockenen Niemandsland. In den Jahren nach der Unabhängigkeit der umliegenden Staaten wurde hier und da an der Wiederherstellung des Sees gearbeitet, was der verbliebenen Bevölkerung Grund zur Hoffnung gibt. Die Verwickeltheit des Ganzen in politische und ökonomische Abhängigkeiten, die Tatsache, dass sich die betreffenden Länder durchaus nicht immer einig sind, sowie die Herausforderungen globaler Klimafaktoren machen daraus jedoch keine leichte Aufgabe.

Peter Cusack, der seit den 90ern den typischen Soundscapes ausgewählter Orte nachspürt, um diese im Zusammenhang mit den Vorlieben, Ängsten und Sehnsüchten ihrer Bewohner zu erforschen, reist seit einigen Jahren immer wieder in die Region, um die v.a. aquatischen Klänge verschiedener Orte in dieser unsicheren Übergangszeit zu sammeln und auf dem vorliegenden Album zu dokumentieren. Seine erste Station war der kleine Ort Tastubek auf der in Kasachstan gelegenen Seite des Sees, und der erste Track auf “Aral Sea Stories and the River Naryn” zeigt den Ort während eines aufkommenden Gewitters, und natürlich ist Regen, der seit der Restaurationsarbeit wieder stärker fällt, ein Hauptaspekt, der das ganze Biotop – wie Schiffshörner brummende Kamele, herumtobende Kinder, aufgescheuchte Farmtiere, ein vereinzelter Motor – in eine Erlösung bringende Atmosphäre taucht. Das darauffolgende Stück mutet wie eine verfremdete Version von Regensamples an, zeigt tatsächlich aber das leicht bimmelnde Geräusch vereister Zweige, die im Wind gegeneinanderknallen – wiedergefrorenes Tauwasser ist eine Folge weltweiter Klimaveränderungen.

Die zweite Station ist die kirgisische Kleinstadt Shamaldy-Sai, wo Cusack die Geräusche einer imposanten Wassermühle am Naryn-Fluss aufnahm. Die Aufnahmen beginnen mit einem eigens geschriebenen Folksong zu Ehren des Wassers, den der lokale Sänger Tinarbek Kerimbekov mit heiserer Stimme und Schrammelgitarre schmettert. Nach den knapp drei Minuten oraler Chronik in Kirgisisch folgen zwei Aufnahmen des großen Wasserrades, aufgenommen außerhalb und innerhalb des Metallgehäuses. Was mit sanftem Plätschern und den diffusen Sounds gelegentlicher Handgriffe beginnt, wird im Inneren der Vorrichtung immer mehr von rostig-metallenen Geräuschen durchzogen. Was jedoch am meisten hängen bleibt, ist die zyklische Form der Bewegungen des Wassers wie der Gerätschaft, was vom Titel “Perpetual Revolution” passend eingefangen wird.

Vielleicht ist dies auch ein ganz passendes Symbol für die Hoffnung, dass der alte Aralsee und somit ein Teil der Lebens- und Wirtschaftsweise seiner Anwohner einem Neubeginn entgegen sehen können.
Uwe Schneider, African Paper

Peter Cusack kann mit Fug und Recht als Pionier und Großmeister des Fieldrecordings bezeichnet werden. Neben seinen vielen Soloarbeiten ist er in den 80ern mit der Gruppe Aiteritons bekannt geworden, später gründete er das London College of Communication in the University of the Arts London und das London Musicans Collective.
Neben all diesen Tätigkeiten ist er bekannt für seine spannenden Arbeiten die sich oft wie ein Konzeptalbum um ein ausgewähltes Thema drehen. Dies ist auch auf Aral Sea Stories and the River Naryn der Fall. Für die Aufnahmen reiste Peter Cusack drei Mal an die Überreste des Aralsee´s, der ja bekanntermaßen auf Grund von Austrocknung In diesem Jahrtausend in viele kleine Seen zerfallen ist. Auf dem Album finden sich dann nun tatsächlich bis auf ein paar Stimmsamples reine Fielrecordings. Rauschender Wind, knackendes Eis, Wassertropfen. In klarer Transparenz und in einer wohlklingenden Atmosphäre sind diese Geräusche arrangiert. Und das bei einer grandiosen Soundqualität, die einen glauben lässt, direkt im kasachischen Wind zu stehen. Mit dem knapp 3 Minütigen Akkan Suu (flowing water) wurde dann auch noch ein kleines folkloristisches Lied eingebaut, was ein wenig Auflockerung bietet.
Wie bewertet man nun so ein Nichtmusikwerk? Wenn überhaupt, dann wohl anhand der Ideen und der Klangqualität. Und die sind auf dieser Arbeit absolut top. Trotzdem möchte ich von einer Bewertung absehen – Interesssenten an diesem Genre sei das Album ebenso wie Fans empfohlen.
Wolfgang Kabsch, Musikansich

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